23/11/07

Paul Erdös: El Matemático Errante


Paul Erdös fue sin duda uno de los matemáticos más fascinantes del siglo XX. Su vida la dedicó casi exclusivamente a esta disciplina en la cual publicó más de 1500 artículos. Hay que decir que en matemática este número de publicaciones para una sola vida es extraordinario.
Aunque sus aportes fueron en muy diversas áreas de las matemáticas, los problemas que más lo motivaron fueron en Teoría de Números, Teoría de Grafos y Combinatoria. Su pasión por la matemática lo llevaba, no sólo a plantearse y solucionar problemas, sino a mejorar sus demostraciones hasta hacerlas ejemplos de sencillez y elegancia.
Podríamos pensar que este colosal trabajo fue realizado entre cuatro paredes de una oficina de alguna cómoda universidad del mundo. Pues no, Paul Erdös nunca tuvo un puesto fijo en ninguna universidad, ni siquiera una casa fija donde vivir. Pasó la mayor parte de su vida errando de universidad en universidad, en puestos temporales, y viviendo entre residencias universitarias y casas de amigos.
Nacido en el año 1913, en Budapest, en el seno de una familia judía húngara. Le tocó vivir en los difíciles años de las persecuciones a los judíos, antes y durante la segunda guerra mundial.
Siendo hijo único de padres matemáticos, el niño prodigio Paul se destacó muy pronto en el oficio familiar. Fue notable en toda su vida el gran apego a su madre, a quien visitaba con frecuencia, a pesar de su complicada vida.
Erdös pasa los años de la guerra en Estados Unidos, país que se ve obligado a dejar en la época del macarthismo. Sólo puede regresar en el año 1963. A partir de este momento vive viajando de universidad en universidad.
Esta vida errante le permite a Erdös relacionarse con matemáticos del mundo entero. Va de un sitio a otro proponiendo y resolviendo problemas. Poco le interesa lo que gana, se queda justo con lo indispensable y regala su dinero a los más necesitados.
Murió en 1996, a los 83 años de edad.
Los matemáticos del mundo llevan un número consigo. Erdös lleva el número 0. El número de Erdös 1: son todos aquellos que publicaron un artículo con él; el número de Erdös 2: aquellos que publicaron con alguien que publicó con él; el número de Erdös 3: los que publicaron con alguien que publicó con alguien que publicó con él; y así sucesivamente.
El 90% de los matemáticos del mundo tiene un número de Erdös menor a 10. Albert Einstein tiene el número 2.